La peste bubónica llegó a Galveston, Texas, en 1920

Fig 1. Galveston, Texas./ Google Maps 2020

C. Pradera, Barcelona, 14-11-2020

Hace 100 años, a finales de la primavera de 1920, llegó la peste bubónica a la isla de Galveston en el Golfo de México (figura 1). En aquella época no fue extraño que se declarara un brote epidémico de peste, ya que había sucedido en varias ciudades portuarias de Estados Unidos ese mismo año. De hecho, la peste afectó a otras dos ciudades estadounidenses del golfo como Beaumont y Pensacola. Anteriormente hubo otros brotes de los que cabe destacar el de San Francisco (1900-1904) y Nueva Orleans (1914-1915).

A mediados del s. XIX tuvo origen una epidemia de peste en China que mató a millones de personas en Asia. Desde los puertos asiáticos como Hong Kong, que mantenía fuertes vínculos comerciales con Estados Unidos, la peste cruzó el océano Pacífico afectando a San Francisco [1]. Una vez llegada al continente americano, la peste se esparció a otras ciudades portuarias. En el caso de España, desconozco la incidencia que tuvo esta expansión de la peste a principios del s. XX. Solo conozco el brote de Barcelona de 1931, del cual Pablo Cartañá y Juan Gil Collado escribieron un magnífico estudio [2].

Fig 2. Casos de peste en Galveston 1920./ Boyd & Kemmerer 1921

Por suerte, a finales de la década de 1890 Alexandre Yersin (1863-1943) dio a conocer el patógeno causante de la peste, la bacteria Yersinia pestis. También explicó que la rata actuaba como reservorio y la pulga era el transmisor. Hoy sabemos que la peste también se puede transmitir por contacto de líquidos o tejidos infectados y por transmisión aérea a través de gotículas. Este importante descubrimiento permitió establecer planes de control dirigidos a erradicar la población murina. Se puso mucho cuidado en los barcos que procedían del extranjero y, especialmente, los que llegaban de zonas epidémicas. En caso sospechoso se procedía a la fumigación del barco y a la cuarentena de la tripulación.

En Galveston, el 16 de junio fue diagnosticado el primer caso de peste y, el 13 de noviembre, el último. En la imagen número 2, una tabla da detalle de todos los casos. Hubo 18 personas infectadas de las que 12 fallecieron. La población de Galveston era de 45.000 personas, lo cual significa una afectación del 0’04%. En la imagen número 3, se puede ver un mapa de la ciudad de Galveston donde están indicados los casos de personas infectadas (color rojo) y las zonas donde se cazaron ratas portadoras del germen (color verde).

Fig 3. Mapa de la peste bubónica en Galveston entre junio y noviembre de 1920./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

La detección del primer caso desencadenó una campaña de control de la población murina bajo lemas como War on rats y Poison the rat (figura 5). Hemos de situarnos en la época y en la historia del mundo occidental. La peste mató millones de personas en Europa durante el s. XIV. Se mantenía vivo el temor a otra pandemia. Así que en Galveston no se escatimaron recursos y se contrataron 40 personas para dar caza a las ratas (rat trappers) y realizar fumigaciones de barcos y locales. Se instalaron 6.000 trampas y se capturaron en 6 meses 46.623 ratas que fueron diseccionadas. Además de ello, se acometieron mejoras en la ciudad: se derribaron casas abandonadas, se incidió en el orden y limpieza de calles, etc. Y además se realizó una desratización general en la que participó toda la población y se fumigaron locales y barcos [3].

Al frente del laboratorio que dirigió esta operación, estuvo el médico Mark F. Boyd (1889-1968), quien publicó un artículo sobre el brote epidémico en 1921 [4]. Un resumen de lo acaecido se encuentra en el gráfico que aparece en la imagen número 4. Se puede ver la evolución de personas infectadas, ratas infectadas y capturas murinas. Fueron detectadas 67 ratas infectadas lo que llevó a enfocar en esas zonas el control. Ahora bien, aunque en noviembre de 1920 se dio por controlada el brote epidémico al no aparecer más personas afectadas posteriormente, no fue hasta mayo de 1922 cuando fue detectada la última rata infectada [5].

Fig 4. Datos semanales de peste en Galveston./ Boyd & Kemmerer 1921

Para ilustrar esta entrada muestro a continuación imágenes de la actividad antipestosa llevada a cabo en Galveston en 1920. Esto gracias a que se conservan los registros de laboratorio y un álbum con fotografías. Estas fotografías están disponibles en la página web de la Moody Medical Library [4]. Y según esta página fueron tomadas por el propio Mark F. Boyd. Hay un total de 42. Un material interesante y valioso porque además de ver la actividad de desratización y de laboratorio, muestra el estado de la ciudad con edificios abandonados, calles sucias, patios desordenados, etc., todo lo cual permitía la proliferación de ratas. Esto permite hacerse una idea del contexto.

Notas:

[1] Wikipedia. San Francisco plague of 1900–1904. Enlace: en.wikipedia.org/wiki/San_Francisco_plague_of_1900%E2%80%931904 (Consulta: 13-11-2020).

[2] C. Pradera. 07-01-2015. ‘Estudio de las ratas y de sus ectoparásitos en ocasión del brote epidémico de peste en Barcelona en 1931’ por Pablo Cartañá Castellá y Juan Gil Collado (1934). El desinsectador y desratizador.

[3] Britni R. McAshan. 24-02-2020. Bubonic plague in Galveston recalled in its centennial year. Texas Medical Center. Enlace: tmc.edu/news/2020/02/bubonic-plague-in-galveston-recalled-in-its-centennial-year/ (consulta: 13-11-2020).

[4] Mark F. Boyd & T. W. Kemmerer. 1921. Experience with Bubonic Plague (Human and Rodent) in Galveston, 1920.  Public Health Reports (1896-1970), Vo 36, No 30 (Jul. 29, 1921), pp 1754-1764 (11 pages).

[5] Moody Medical Library. Bubonic Plague Strikes Galveston. Enlace: utmb-ir.tdl.org/handle/2152.3/301 (consulta: 13-11-2020).

Fig 5. Cartel para informar a la población de que pongan raticida un día indicado./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 6. Grupo de desratizadores en Galveston./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 7. Desratizador con equipo de caza en Galveston./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 8. Desratizadores con equipo de caza en Galveston./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 9. Desratizadores con la caza de un día./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 10. Captura de un día en Galveston./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 11. Ratas capturadas en Galveston./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 12. Fotografía titulada ‘Three species of rats ‘. Esto es porque Dos morfotipos de Rattus rattus eran consideradas dos especies diferentes./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 13. Disecciones en el laboratorio./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 14. Disecciones en el laboratorio./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 15. Trabajo en el laboratorio./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 16. Madriguera de rata./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 17. Rata capturada./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 18. Rata./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 19. Desorden de los patios./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 20. Basura acumulada./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 21. Suciedad en las calles./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 22. Derribo de casas./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 23. Derribo de casas./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 24. Carro de la basura./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 25. Cartel sobre pared en el puerto para indicar la aplicación de veneno./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 26. Barcos en el puerto con elementos anti rrata en las amarras./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 27. Barcos en el puerto con elementos anti rata en las amarras./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 28. Barco en el puerto con elementos anti rata en las amarras./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 29. Equipo de fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 30. Sellado de edificios para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 31. Edificio sellado para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 32. Edificio después de fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 33. Preparación de barco para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 34. Preparación de barco para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 35. Preparación de barco para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 36. Preparación de barco para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

Fig 37. Preparación de barco para fumigación./ Courtesy of the Blocker History of Medicine Collections, Moody Medical Library

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