En EUA construyen una cueva artificial para murciélagos

Imagen de la cueva artificial creada en Tennessee./ C. Arévalo (EFE)

Las especies insectívoras de murciélagos son comedoras de grandes cantidades de mosquitos. Pero no solo es importante por esto, sino porque participan en la polinización de muchas plantas y afecta directamente a la agricultura. En América del Norte una enfermedad causada por el hongo Geomyces destructans está provocando la muerte de millones de murciélagos de diversas especies. Se calcula que desde 2006, año en que en el estado de Nueva York se detectó el hongo, han muerto cerca de 7 millones de murciélagos. Semejante mortandad está afectando a los cultivos de aguacate y mango. En España no se ha detectado esta enfermedad conocida como síndrome de la nariz blanca, pero los murciélagos están en retroceso debido a que vamos eliminando sus zonas de cría.

Este síndrome está extendido en 19 estados de EUA y en 5 provincias canadienses. En algunas cuevas afectadas acaba con el 90 % de los murciélagos. Ya hay varias especies que están gravemente afectadas y se teme que se puedan extinguir. El hongo crece en la nariz de los murciélagos, pero no los mata directamente. Les provoca un picor que no les deja dormir. Cuando llega la época de hibernar, el murciélago afectado no lo puede hacer a causa del pircor. Entonces sale a buscar comida, no la encuentra y pierde peso. El desgaste de tal situación lo lleva a morir de cansancio. El hongo lo adquieren o bien porque está en la cueva donde hibernan o porque se lo transmite otro murciélago. Una solución para evitar el contagio sería tratar las cuevas para eliminar el hongo, pero si se hiciese esto se destruiría el ecosistema de estas.

Para  luchar contra esta epidemia que se extiende cada año, en Tennessee una organización conservacionista ha construido una cueva de 24 metros por 3,3 de altura capaz de alojar a más de 200.000 murciélagos. La idea es que la cueva sirva de refugio en invierno y en verano se pueda limpiar y desinfectar del hongo. El meollo de este experimento es que los murciélagos elijan esta cueva para hibernar. Para atraerlos, sobre la cueva se ha puesto un sistema de sonido que emite grabaciones de llamada. Esperemos que sirva para su cometido. Hay muchos interrogantes en todo esto. No se sabe por qué este hongo afecta a los murciélagos americanos y no a los europeos. Y tampoco se sabe por qué este hongo, que seguramente siempre ha estado en las cuevas, se ha extendido tan rápidamente y ha afectado a los murciélagos. El tema es muy interesante e importante. Esto me recuerda al de las disminución de las abejas.

Fuentes:

EE UU construye un búnker para salvar a sus murciélagos. Caty Arévalo EFE, El País, 13-11-2012.

Un hongo elimina a millones de murciélagos en Norteamérica. El Comercio, 19-01-2012.

Imagen de murciélagos afectados por el síndrome de la nariz blanca./ Reuters

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